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Les baleines vues du ciel

11 mars 2014 - Jean François Bouthillette

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Illustration : Dreamstime

Compter les cétacés… à partir de l’espace!

Pour étudier et protéger les baleines, il faut savoir combien il y en a. Mais c’est compliqué! Il faut se rendre sur place, les observer, puis faire plusieurs calculs. Ça prend du temps, ça coûte cher, et ce n’est pas très précis…

Des scientifiques ont trouvé un moyen plus efficace et plus économique : des photos prises par le satellite commercial WorldView-2 et analysées par ordinateur.

Ce satellite gravite bien loin des vagues, mais il est équipé d’un télescope super puissant. Il voit sous l’eau, plus profondément que les autres satellites. Il est tellement précis qu’il capte des objets aussi petits que 46 cm de long! Alors pas de problème pour identifier des mammifères atteignant 15 m!

Les chercheurs ont fait un test avec une population de baleines franches, au large des côtes de l’Argentine. Résultat : leur recensement par satellite est encore plus précis que la méthode traditionnelle.

Maintenant, lève les yeux et… souris! Quelqu’un utilise peut-être un satellite pour compter les humains dans ton quartier.